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Jornal de Goiânia – Esperança da ciência para coalas ameaçados

Apenas 43.000 koalas podem ficar em estado selvagem

Os coalas da Austrália, cuja existência está ameaçada por doenças, incêndios florestais, ataques com carros e ataques de cães, enfrentam um futuro mais promissor, graças a cientistas que decifram seu código genético, disse um estudo na terça-feira.

Um esforço gigantesco de mais de 50 pesquisadores em sete países revelou 26.558 genes de coalas, fornecendo pistas vitais de DNA para vacinas contra doenças como a clamídia sexualmente transmissível, que cega os bichos fofinhos e os deixa inférteis.

“O genoma nos permitiu entender os genes imunes do coala em detalhes pela primeira vez”, disse Rebecca Johnson, do Australian Museum Research Institute, coautora do estudo publicado na Nature Genetics.

“Esses genes estão contribuindo diretamente para as vacinas dos coalas”, disse ela à AFP.

O código de DNA também deve impulsionar os programas de reprodução de coalas.

Revelou que a consanguinidade era maior entre os coalas dos estados de Victoria e da Austrália do Sul do que entre os primos de Queensland e New South Wales.

A descoberta “nos permite fazer recomendações sobre como preservar as populações com alta diversidade genética e como os animais podem ser translocados para melhorar a diversidade de populações endogâmicas”, disse Johnson.

Entre 15 e 20 espécies, cerca de 30 a 40 milhões de anos atrás, uma única espécie de coala sobrevive na Austrália hoje – cerca de 330.000 indivíduos ao todo, a maioria vivendo em áreas protegidas.

Poucos 43 mil podem ser deixados em estado selvagem, abaixo dos estimados 10 milhões de coalas antes que os europeus começassem a se estabelecer em Down Under em torno de 1788.

O número de coalas foi dizimado em parte por um próspero comércio de peles da década de 1870 até o final da década de 1920.

A União Internacional para a Conservação da Natureza qualifica o status de proteção do coala como “vulnerável”.

– Comedor exigente –

Koalas são marsupiais – mamíferos que criam seus filhotes em uma bolsa de barriga. Nascidos sem um sistema imunológico, os coalas são muito dependentes do leite de suas mães.

Uma descoberta chave resultante do sequenciamento do genoma foi a descoberta de proteínas do leite específicas para o coala que também podem ter “propriedades antibióticas poderosas … (que são) realmente efetivas contra bactérias e fungos”.

“Então pensamos que um dia poderemos desenvolver antibióticos para humanos e outros animais diretamente da bolsa do coala”, disse a coautora do estudo, Katherine Belov, da Universidade de Sidney.

“E as implicações para isso são enormes, porque, naturalmente, a resistência aos antibióticos está aumentando e estamos vendo cada vez mais novas bactérias emergentes que são resistentes a todas as drogas no mercado”.

A dieta incomum dos coalas consiste principalmente de folhas de eucalipto, que seriam tóxicas para a maioria dos animais e com baixas calorias, o que significa que os “ursos” fofos têm que comer muito e descansar com frequência.

O novo estudo identificou genes responsáveis ​​pela desintoxicação do fígado que provavelmente permitiram que os coalas se tornassem especialistas em dietas, evitando assim a competição por alimentos com outros animais.

Infelizmente, a sua seletividade agora aumenta a pressão de sobrevivência, com árvores de eucalipto limpas para terras agrícolas ou para construção urbana.

O aquecimento global, segundo especialistas, aumentará ainda mais o risco de incêndios florestais devastadores e morte de árvores.

O genoma do coala é maior que o genoma humano, com cerca de 20.000 genes.

É o genoma mais completo já seqüenciado para qualquer marsupial, dos quais existem cerca de 300 espécies, disseram os pesquisadores.

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