Jornal Folha de Goiás – O Opportunity rover da NASA está em um sono profundo em Marte – mas há esperança de que ele acorde novamente

Os engenheiros da NASA estão otimistas de que o rover será capaz de acordar e fazer ciência novamente assim que a tempestade tiver desaparecido. Mas eles ainda estão preocupados.

Em Marte, o Opportunity rover da NASA ficou sem energia e não consegue mais se comunicar com a Terra – mas isso não significa que o veículo esteja morto ainda. O robô está em um sono profundo, graças a uma tempestade de poeira particularmente desagradável que está impedindo a luz solar de atingir seus painéis solares. Os engenheiros da NASA estão otimistas de que o rover será capaz de acordar e fazer ciência novamente assim que a tempestade tiver desaparecido. Mas eles ainda estão preocupados.

“É como se você tivesse um ente querido em coma no hospital”, disse John Callas, gerente de projetos da Opportunity no Jet Propulsion Laboratory da NASA, durante uma coletiva de imprensa. “Você tem os médicos dizendo que, ‘Ok, você só tem que dar tempo, e ela vai acordar.’ Todos os sinais vitais são bons, por isso é só esperar. ”Ele acrescentou:“ De maneira nenhuma estamos fora da floresta aqui ”.

A última vez que alguém ouviu falar do Opportunity foi na manhã de 10 de junho , quando enviou uma transmissão de rádio indicando que sua produção de energia estava em um nível mais baixo de todos os tempos. Isso levou a NASA a declarar uma “emergência espacial”, já que o Opportunity não estava gerando energia suficiente para continuar desempenhando suas funções mais básicas. Quando a NASA tentou entrar em contato com o Opportunity ontem, 12 de junho, o rover não respondeu. Isso significa que entrou em um modo de baixa energia.

E agora? Basicamente, a NASA tem que enfrentar a tempestade, assim como o rover. A oportunidade provavelmente permanecerá quieta até que a poeira se dissipe o suficiente para o Sol ressurgir. Quando uma quantidade suficiente de luz atinge novamente os painéis solares do Opportunity, o rover pode carregar sua bateria interna e tentar acordar novamente. Se isso funcionar, ele tentará se comunicar com a Terra novamente. “Neste momento, estamos em um modo de espera”, disse Callas. “Estamos ouvindo todos os dias possíveis sinais do rover e estamos preparados para responder a isso.”

É possível que a NASA esteja esperando por um tempo, no entanto. A tempestade de poeira só tem crescido nas últimas duas semanas e agora cobre quase um quarto da superfície de Marte. Logo ele poderia cercar todo o planeta, potencialmente durando um mês ou mais. E essa tempestade essencialmente transformou o dia em noite no Planeta Vermelho; A oportunidade pode ficar sem luz solar por algum tempo.

A maior preocupação da NASA é a temperatura do Opportunity. Apenas se movimentando e fazendo tarefas aquece o veículo, mas fica mais frio quando está parado. E se ficar muito frio, corre o risco de quebrar. Felizmente, o rover está equipado com oito unidades de aquecimento feitas de plutônio que geram uma pequena quantidade de energia térmica. Além disso, está chegando perto do horário de verão no local do Opportunity e as tempestades de poeira aquecem Marte. O rover foi projetado para suportar temperaturas tão baixas quanto -55 graus Celsius, e a NASA acha que as temperaturas do Opportunity só atingirão -36 graus Celsius. “Nós achamos que podemos montar isso por um tempo”, disse Callas.

Neste momento, qualquer poder gerado pelo Opportunity vai diretamente para o seu relógio interno. “Ele está desconectado da bateria do restante dos aparelhos eletrônicos e apenas o relógio está funcionando em segundo plano”, disse Mike Seibert, ex-diretor de vôo da Opportunity, a imprensa . Isso porque o rover vai precisar saber que horas são quando o Sol voltar. Uma vez que o Opportunity tenha luz suficiente em seus painéis, ele carregará um pouco, conectará sua bateria aos componentes eletrônicos e tentará acordar todos os dias quando o Sol estiver no ponto mais alto do céu, chamado meio-dia solar. É aí que a NASA tentará se comunicar com o Opportunity enquanto a tempestade desaparece.

As coisas ficam complicadas, no entanto, se o Opportunity não conseguir gerar energia suficiente para manter o relógio funcionando. Se o sentido do tempo do rover for perdido, ele pode acordar na hora errada. Por exemplo, pode tentar acordar numa altura em que o Sol não está fora, pensando que é meio-dia. Se isso acontecer, o Opportunity notará que não há luz e começará a cochilar novamente para economizar energia. Ele então escolherá outra hora para acordar menos de um dia depois, esperançosamente, quando o Sol estiver brilhando. Ele continuará fazendo isso até estabelecer uma conexão com a Terra. Isso significa que a NASA precisará fazer o ping do Opportunity frequentemente para coincidir com uma dessas janelas mais aleatórias. Em preparação, a agência espacial pediu mais tempo com a Deep Space Network – um conjunto internacional de antenas de comunicação na Terra – para ajudar a estabelecer um sinal com o rover.

No geral, a equipe acredita que poderá estabelecer uma conexão com o Opportunity novamente. É possível que pedaços de poeira possam contaminar as lentes da câmera do Opportunity quando a tempestade acabar, segundo Seibert. Mas o rover tem durado mais de 14 anos na superfície marciana, e seu dia pode não ter terminado ainda. “Marte terá que se esforçar mais na próxima vez para matar o Opportunity”, diz Seibert.

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# Max Oliveira

Max é jornalista.

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